Enfermedad de Alzheimer

La enfermedad de Alzheimer es un trastorno neurológico en el que el cerebro se degenera lentamente, dando lugar a problemas con la memoria, la función diaria y la conducta.

Visión general de la enfermedad de Alzheimer

La enfermedad de Alzheimer es un trastorno cerebral progresivo, en el que el cerebro degenera gradualmente. Esto ocurre con mayor frecuencia en personas mayores de 65 a 70 años. Las personas con enfermedad de Alzheimer desarrollan cambios dolorosos en la memoria, el pensamiento, la función y la conducta, que empeoran con el tiempo. Estos cambios impactan cada vez más en la vida diaria de la persona, reduciendo su independencia, hasta que finalmente son totalmente dependientes de otros.

La enfermedad de Alzheimer también tiene un enorme impacto en el cuidador del paciente.1 La mayoría de los cuidadores del paciente son parientes cercanos que proveen cuidado en el hogar - un papel exigente y agotador que representa una enorme carga emocional y física.1

La enfermedad de Alzheimer daña y mata a las células del cerebro, dando lugar a una contracción del cerebro importante y desequilibrios de neurotransmisores. Como las células cerebrales se degeneran, residuos característicos se acumulan en el cerebro, conocidos como "placas" y "marañas".

Síntomas

Los síntomas de la enfermedad de Alzheimer surgen de forma gradual, durante un período de años, y varían de persona a persona. Los primeros síntomas que aparecen son por lo general olvido y confusión leve. Los síntomas de la enfermedad de Alzheimer pueden ser clasificados ampliamente en cambios cognitivos, funcionales y de conducta/psicológicos.

  • Cambios cognitivos - memoria deteriorada a corto plazo (como el conocimiento deficiente de acontecimientos recientes, la repetición de uno mismo, perder objetos de la casa, mala organización), dificultad en la toma de decisiones, reducción de la comprensión del concepto de tiempo y espacio, reducción de la capacidad de aprender y problemas para reconocer amigos y familiares.
  • Cambios funcionales - disminución de la capacidad para realizar las actividades diarias normales, así como también las tareas más complejas: dificultad para el manejo de dinero, dificultad para mantener la higiene personal, incontinencia, dificultad para vestirse, desequilibrio y movimiento inestable. En última instancia, los que padecen Alzheimer usualmente se convierten postrados en la cama por completo.
  • Cambios psicológicos/de conducta - Los pacientes también pueden desarrollar trastornos de la conducta y psicológicos, lo que aumenta la carga de la atención. Ellos pueden desarrollar y expresar una conducta socialmente inapropiada, como delirios, agitación/agresividad, depresión/disforia y cambios de apetito/alimenticios. Los cambios de conducta son particularmente difíciles de enfrentar para la familia y los cuidadores, y son a menudo la causa de que los pacientes se les traslade a la atención institucional. 

10 Signos de alerta temprana4

  1. Pérdida de memoria que interrumpe la vida diaria

  2. Retos en la planeación o solución de problemas

  3. Dificultad para completar tareas familiares en casa, trabajo y tiempo libre

  4. Confusión con el tiempo y el espacio

  5. Problema para comprender imágenes visuales y relaciones espaciales

  6. Nuevos problemas con palabras al hablar y escribir

  7. Extraviar cosas y perder la capacidad de volver a trazar los pasos

  8. Juicio disminuido o pobre

  9. Retiro del trabajo o de actividades sociales

  10. Cambios en el estado de ánimo y la personalidad

Estadísticas

A nivel mundial, 36 millones de personas tienen demencia.2 Quizás unos 28 millones de 36 millones de personas en el mundo con demencia aún no han recibido un diagnóstico y, por lo tanto, no tienen acceso al tratamiento, información y cuidados.2 Cada año, se estima que se identifican 4,6 millones de casos nuevos.3 Con el cambio hacia una población cada vez más envejecida, se prevé que el número de personas afectadas por la demencia casi se duplicará cada 20 años, y para el año 2050, tendrán la condición 115 millones de personas.2

La enfermedad de Alzheimer es la causa más común de demencia, contabilizando el 50–70% de casos.4

Los costos mundiales de demencia (US$604 mil millones en 2010), ascienden a más del 1% del producto interno bruto (GDP: gross domestic product, por sus siglas en inglés).2

En búsqueda de diagnóstico y atención

Las personas - o sus seres queridos - que están preocupados de que ellos estén experimentando síntomas de la enfermedad de Alzheimer, deben ver a su médico en busca de ayuda y consejo. La enfermedad de Alzheimer se diagnostica mediante entrevistas al paciente y al cuidador; algunas veces también se realizan exámenes de sangre y técnicas de imagen del cerebro. Hay numerosas escalas de evaluación que pueden ser utilizadas para identificar los síntomas y la gravedad de la enfermedad.

La enfermedad de Alzheimer no tiene cura actual, pero los tratamientos para los síntomas están disponibles y la investigación continúa. Aunque los tratamientos actuales de Alzheimer no paran el progreso de Alzheimer, temporalmente pueden retrasar el empeoramiento de los síntomas de demencia, y mejorar la calidad de vida de las personas con Alzheimer y sus cuidadores. Hoy en día, existe un esfuerzo en todo el mundo bajo la vía de encontrar mejores formas de tratar la enfermedad, retrasar su aparición y prevenir su desarrollo.4

Referencias bibliográficas

  1. Georges J, Jansen S, Jackson J, et al. Alzheimer’s disease in real life – the dementia carer’s survey. Int J Geriatr Psychiatry 2008; 23 (5): 546–551.
  2. Alzheimer Disease International. World Alzheimer Report 2011. The benefits of early diagnosis and intervention. Published by Alzheimer’s Disease International (ADI), September 2011.
  3. Ferri CP, Prince M, Brayne C, et al. Global prevalence of dementia: a Delphi consensus study. Lancet 2005; 366 (9503): 2112–2117.
  4. Alzheimer’s Association. Basics of Alzheimer’s disease. http://www.alz.org/alzheimers_disease_what_is_alzheimers.asp

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